Su único hijo, Leopoldo Alas

Emma Valcárcel, heredera de una gran fortuna, viuda de un primer matrimonio, se casa con Bonifacio Reyes, an­tiguo escribiente de su padre, a quien había seducido cuando contaba quince años.

La obra tiene como núcleo la vida interior, llena de sueños románticos y claudica­ciones, de B. R., dominado por su mujer y despreciado por el círculo familiar, que va erosionando el patrimonio de los Valcárcel. La llegada de una oscura compañía de ópera transforma la vida de la ciudad provinciana y del círculo familiar.

Emma mantendrá relaciones amorosas con el tenor, y Reyes con la tiple Serafina. El anuncio de un hijo de Emma, transforma a Bonifacio que se afirma en su paternidad, pese a las dudas sobre la persona del progenitor.