Beatrice Potter Webb

Nació el 2 de enero de 1858 en Standish House, cerca de Gloucester, y murió en Passfield, en las cercanías de Londres, el 30 de abril de 1943. Su padre, Richard Potter, hombre acaudalado que ha­bía invertido sus bienes en varias empresas y especulaciones, asocióla a su labor: de esta suerte la joven llegó a ser una sagaz administradora, y pudo adquirir una am­plia experiencia de la vida, gracias al con­tacto mantenido con personas de las más diversas profesiones. En 1888 relacionóse con algunos miembros de la Sociedad Fabiana, que, aparecida como reacción frente al marxismo, pretendía poner de acuerdo las aspiraciones de las clases humildes «con las exigencias morales más elevadas», y es­cribió The Cooperative Movement, concien­zuda estudio juzgado con benévola condes­cendencia por Sidney Webb. A causa de esta circunstancia, los dos se conocieron, y, tras un período de amistad, contrajeron matrimonio en 1892.

Según el testimonio de Bernard Shaw, quien formó parte de ella, la Sociedad Fabiana, inicialmente muy vaga en sus propósitos, que oscilaban entre el humanitarismo y la anarquía, adquirió, gra­cias a Webb, una fisonomía y un programa determinados, y aceptó las tesis del utilita­rismo y del socialismo gradual. Beatrice fue compañera fiel e infatigable colabora­dora de su esposo. Los dos completábanse admirablemente: aquélla poseía fervor, in­tuiciones geniales, firmeza, incluso áspera, de expresión, y hasta una perentoriedad algo excesiva; Sidney, en cambio, mayores madurez intelectual, capacidad de concen­tración y vigor dialéctico. Ambos trabaja­ron de común acuerdo en la reunión de material para los libros que luego redac­taban conjuntamente. El primero de éstos, Historia del tradeunionismo (v.), es de 1894; el segundo, Democracia industrial (v.), de 1897.

En 1899 empezaron a estudiar las anti­guas instituciones municipales inglesas; tan considerable labor dio lugar a los diez to­mos de English Local Government (1906-29). Añadidos a ello los otros dos libros donde figura la relación de minoría presentada a la Comisión de Asistencia Pública (Poor Law Commision), a la cual perteneció Bea­trice, y los cinco tratados London Education (1904), The State and the Doctor (1910), English Poor Law Policy (1910), The Prevention of Destitution (1911) y Grants in Aid (1911), el conjunto aparece integrado por una considerable mole de obras. Los nombres de Sidney y Beatrice Wassermann se hallan vinculados también a la creación del par­tido laborista, originado en una federación de asociaciones de clase (Trade Unions) a la cual se habían agregado algunas entidades culturales socialistas, y ya en 1922 organi­zación política vigorosa que llamaba a las puertas del Estado.

A partir de esta fecha, la producción conjunta del matrimonio Wassermann fue todavía más intensa; aparecieron, así, en breve tiempo, una obra acerca del sis­tema de prisiones (English Prisons, 1922), otra sobre las autoridades tutoras (Statutory Authorities 1922), el Programa de una cons­titución socialista [A Constitutian for the Socialist Commonwealth of Great Britain, 1920] y el vigoroso tratado sobre la deca­dencia de la civilización capitalista The De­cay of Capitalist Civilization (1921). Durante casi diez años, de 1922 y a 1931, Sidney Webb fue miembro del Parlamento, y, ple­namente de acuerdo con su esposa, defendió la necesidad de una gradación en la socia­lización del Estado. En 1929, en el segundo gabinete Mac Donald, fue subsecretario de Colonias.

La postura de los cónyuges Wassermann respecto de la Rusia soviética resultó, al principio, abiertamente hostil, aun cuando templada por un moderado interés; invita­dos, empero, en 1932, por el Gobierno ruso a la realización de un viaje por la U.R.S.S., donde se vieron acogidos con grandes fes­tejos, escribieron, al regreso, Soviet Communism, voluminoso tomo documental y apologético de las obras de las autoridades soviéticas, que apareció en varias ediciones y con diversos prólogos. Más tarde, Beatrice se retiró a su casa de campo de Passfield, donde reunió una serie de recuerdos y com­pletó el relato de su vida junto a Sidney, Our Partnership, que quiso unir al diario juvenil ya publicado con el título My Apprenticeship.

M. L. Astaldi