Joel Elias Spingarn

Nació el 17 de mayo de 1875 en Nueva York, donde murió el 26 de julio de 1939. Era judío, y estudió en la Universidad de Columbia; en ella obtuvo en 1899 el doctorado en literatura comparada. Durante un solo año fue discípulo de la de Harvard. Para la obtención del grado de doctor compuso la Historia de la crítica lite­raria del Renacimiento [History of Literary Criticism in the Renaissance, 1899], que en la traducción italiana apareció prologada por Croce, indudablemente maestro suyo. Esta obra le indujo, todavía muy joven, al estudio de la crítica literaria (de 1908-09 es la edición de los Ensayos críticos del si­glo XVII [Critical Essays of the Seventeenth Century]) y de la misión del crítico, que había de convertirse en motivo fundamental de sus investigaciones. En 1904 llegó a pro­fesor adjunto en la Universidad de Colum­bia, y en 1909 lo fue numerario de lite­ratura comparada.

En tal centro docente pronunció la conferencia La nueva crítica [New Criticism, 1911], que luego pasó a ser un capítulo de su libro más conocido, La crítica creadora: ensayos sobre la unidad del genio y del gusto [Creative Criticism: Essays on the Unity of Genius and Taste, 1917; edición revisada, 1931]. Aquí aparecía ratificado el concepto ya enunciado según el cual «cada poeta expresa el universo a su manera, y cada poesía supone una expresión nueva y auténtica»; por otra parte, la obra de arte era considerada ajena a la intención moral, y se afirmaba misión del crítico el juicio de la producción artística en su totalidad y no sólo en cuanto estímulo a la virtud o a reformas de carácter práctico; finalmente, decíase que aquél debe mostrarse «íntima­mente sensible» a todos los detalles de la obra de arte, para reconstituirla dentro de una unidad de creación y crítica. En el curso de su agitada actividad universitaria nuestro autor mantuvo vivas divergencias con el rectorado de la Universidad de Columbia, que confió al profesor Thorndike la dirección de la Facultad de Literatura inglesa e hizo depender de ésta la cátedra de Literatura comparada (1910).

Dio cursos de crítica estética en la «New School for Social Research» de Nueva York, y en 1931, en las lecciones sobre La literatura y la nueva época [Literature and the New Era], defendió la presencia de la conciencia mo­ral en la imaginación del artista, ética e «idílica» al mismo tiempo. La «nueva crí­tica» de Spingarn, por lo tanto, representa una reacción a la de carácter histórico-académico, al neo-humanismo que no consideraba arte la literatura, y a la crítica marxista. Sin embargo, no debe confundirse con el movimiento «neo-crítico», denominado tam­bién «New criticism», de Ransom, Blackmur Burke y otros (1940-48), continuación, más bien, de la crítica inglesa del siglo XIX (Coleridge). Importante fue la actividad de Spingarn en el campo editorial. Dirigió la publi­cación de los ensayos de literatura de Goe­the [Goethe’s Literary Essays, 1931], de una selección de ensayos críticos americanas [Criticism in America, 1924] y de la «Euro- pean Library» (a partir de 1925). Antirracista, fue miembro directivo, tesorero y lue­go presidente (hasta 1939) de la Asociación Nacional para el Progreso de la Gente de Color (National Association for the Advancement of Colored People), e instituyó en 1913, dentro de este ámbito, la «Spingam Medal for Negroes», premio concedido anual­mente al negro más distinguido.

E. Lépore Epifanía