James Prescott Joule

Nació el 24 de di­ciembre de 1818 en Salford, cerca de Manchester, y murió en Sale (Cheshire) el 11 de octubre de 1889. Luego de haber frecuenta­do los cursos de química y estudiado sobre todo como autodidacto, graduóse en Ley- den; más tarde regresó a Salford, donde poseía una gran fábrica de cerveza, y se dedicó por completo a la investigación cien­tífica. En 1840 estableció las relaciones cuan­titativas de la ley en cuya virtud el paso de una corriente eléctrica por un conductor produce calor; tal fenómeno se denomina «efecto Joule», y tiene una importancia fundamental en electrotécnica.

Prosiguiendo el estudio de las conexiones existentes entre los efectos eléctricos, mecánicos y químicos, descubrió el primer principio de la termo­dinámica : en cuatro días determinó la equivalencia mecánica de la caloría. Tam­bién el físico alemán J. R. von Mayer (v.) había formulado en 1845 dicho principio; ello provocó una controversia por la prio­ridad, que, sin embargo, no disminuyó los méritos de ambos científicos. Los resultados de las investigaciones de J. quedaron reuni­dos en sus Memorias (v.). Posteriormente, junto con lord Kelvin estudió el trabajo interno de los gases; los dos dieron nombre al teorema Joule-Kelvin sobre los gases ideales. Sus investigaciones fueron reunidas y publicadas por la «Physical Society» de Londres. La unidad de trabajo, equivalente a 107 ergios, recibió en honor del sabio el nombre «joule», con cuya inicial, «J», suele indicarse, además, la equivalencia mecá­nica de la caloría.

R. Frediani