Alexis-Claude Clairaut

Nació en Paris el 7 de mayo de 1713, Murió en la misma ca­pital el 17 de mayo de 1765. Fue iniciado por su padre en los estudios de Matemáti­cas, por las que manifestó una precocísima y excepcional propensión: ya a los trece años presentaba a la Académie Française (1726) una memoria sobre cuatro curvas descubiertas por él y tres años después ter­minaba un tratado sobre las líneas de doble curvatura.

Por ello, en 1731, aunque no tuviera todavía la edad exigida, su fama de matemático era tal que fue admitido en la Academia de Ciencias. En estos años deja casi por completo las Matemáticas puras y concentra su interés sobre aquellas ma­terias a las que quedará vinculado su nom­bre con mayor esplendor: los problemas de la Geodesia y de la Geografía matemá­tica.

Entre 1733 y 1735 publica dos pri­meras y notables obras sobre el tema: Dé- termination géométrique de la perpendiculaire tracée par M. Cassini (1733) y Sur la nouvelle méthode de Cassini pour conaitre la figure de la terre (1735). Entretanto, al­gunos geógrafos francesas habían adelan­tado la hipótesis, que después resultó erró­nea, de que la Tierra fuera achatada por el ecuador en lugar de serlo por los polos, y para decidir sobre tal cuestión, el rey de Francia sufragó los gastos de una expedi­ción a Laponia, en la que fue admitido C. a pesar de su juventud, en consideración a sus méritos.

Como resumen de esta expe­dición publicó lo que es considerado como su obra maestra: Teoría sobre la forma de la Tierra (v.), que vio la luz en París en 1734. Después de este trabajo, sin embargo, va disminuyendo su interés por la Geodesia; se dedica a la Astronomía, espe­cialmente a la lunar.

De 1752 es la célebre Théorie de la Lune, que le valió un galar­dón de la Academia de San Petersburgo. Le dio mucha fama también el cálculo que hizo en 1758 del paso del cometa Halley por el perihelio, cálculo que resultó plena­mente confirmado por la realidad.

G. Preti